微软新任亚太研发集团主席洪小文:极客创新,

洪小文

“小娜,下次给老妈打电话时提醒我要生活费啊。”

“请确认下次联系石玉兰时提醒你要‘生活费’,是否正确?”

“对。”

在2014年10月举办的 “二十一世纪的计算”大型学术研讨会上,微软新任亚太研发集团主席洪小文博士向台下观众演示了与微软智能语音助手Cortana(小娜)一些日常生活中的对话测试。小娜不但能智能对答,还会将此命令加入日程系统,在用户下一次拨打电话的时候,她会像现实生活中的秘书一样发出提醒。

人工智能的发展让现实中的机器越来越聪明、越来越有“人性”了。

“我有时候想,倘若图灵在天有知,将如何评价像Cortana这样的新技术,会不会饶有兴味地与Cortana展开对话……”

洪小文在《我们需要什么样的机器人》一文中这样描述他对Cortana的期待。

小娜、小冰和人工智能

1991年,微软研究院创立时,比尔·盖茨希望研究院能够致力于让未来的计算机能够看、听、学,能用自然语言与人类进行交流。这是一个与AI研究关联紧密的梦想。20多年来,微软时刻在为之努力。

2014年7月30日,微软推出了事件触发式语音助理Cortana,能模拟人的语气及思考方式与用户互动,学习用户行为模式。此前,微软还在中国市场推出了跨平台人工智能机器人小冰。原计划为一个月公测周期准备的10万个小冰账号,在微信平台公测首日即被抢注一空。

“小冰从开发到上线只花了半年时间,证明微软也可以利用核心技术做一些很接地气的互联网产品。”洪小文对《商业价值》杂志记者说。小娜和小冰功能各有侧重,但其核心技术——机器学习和自然语言处理等,都来自微软研究院多年研究积累。

自20世纪80年代神经网络(Neural Networks)成为语音技术领域的热门以来,开启了人机交流以及自然语言处理的研究热潮。微软在1991年成立了语音识别部。尽管如此,语音技术在相当长一段时间内仍是实验室项目,直到最近才慢慢进入商业化进程。

“未来在屏幕尺寸越来越多样、用户对交互界面的反应速度要求越来越高的情况下,语音识别和控制变成必然的选项。”洪小文说。几个月前,微软宣布将在Skype上推出Skype Translator功能,该功能可将视频双方所述语言即时翻译成对方的语言,使得用户不局限在共同语言下才能沟通。2014年9月底,微软在Xbox上推出了很多语音的功能,当玩家说出:“Xbox, Capture that”时,语音指令便可实时截屏,同时还可以将图片上传到Twitter、 Facebook等社交网站与朋友即时分享。

作为一个在语音技术上做了30年研究的学者,洪小文坦言,与人类的语言能力相比,机器可识别的语言种类、对话语情感的判断和翻译的地道程度都相去甚远。“我们的发展空间还很大,我对人工智能还有很大的期盼。”洪小文说。

不推崇传统,只尊重创新

小娜、小冰是近几年微软在移动互联网领域的重要布局。如果再不抓住机会,微软将成为远去的浪潮。

洪小文清楚地记得,微软CEO萨提亚·纳德拉(Satya Nadella)在2014年2月上任的第一天对全体员工说“我们这个行业不推崇传统,只尊重创新。”“我为此兴奋不已,”洪小文解释说:“创新这个词再一次被赋予了浓重的意义,它决定了微软能否以挑战者的身份重登科技产业之巅。”

“创新”对于曾经的PC霸主微软来说显得既残酷却又无法反驳。MSN从即时通讯的领军角色到现在退出市场,Office在iOS和安卓平台的登陆也略晚于用户的期待,必应搜索数年来仍在追赶谷歌的市场份额,尽管微软一直在挣钱,业界和投资人对于微软在移动互联网时代的质疑声却一直存在。

萨提亚给微软定下了“移动为先、云为先”的转型方向,以抓住在云计算、移动计算、机器学习和大数据领域一切可能的机会。

在具体执行层面,微软则以Windows操作系统、Office办公套件和Microsoft Azure为中心,制定了“Hub—Hero—Snack”三部曲战略。Hub即类似Office这类功能齐全的大本营型软件,部署在云端,而用户在台式机或大屏设备上所看到的人机界面,则是Hero App(英雄软件),相对于单个的App,它是微软针对云技术开发的软件统称。

在移动终端上,相较于有限的设备内存,“英雄软件”的功能和交互界面都显得过于复杂,更重要的是用户需要的通常只是其中某一部分功能。微软的“移动为先”战略即是开发单一操作的Snack App(点心软件),兼顾移动和Windows操作系统,让用户在各个平台和设备间无缝切换。

“我们的策略核心,在于提供生产力和平台。以后微软所有的产品都会变成移动互联网产品。所以微软实际在转型为移动互联网公司。”

洪小文说。对他而言,将微软研究院里的基础研究更快速地转化为实际产品和服务的任务比以往更为迫切。

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